Los científicos se están preparando para nuestra mejor oportunidad hasta el momento de encontrar vida extraterrestre en exoplanetas, que son mundos que orbitan alrededor de otras estrellas. A medida que el Telescopio Espacial James Webb (JWST), un observatorio espacial con una sensibilidad sin igual, se prepara para realizar sus primeras observaciones, los investigadores están analizando la posible identificación de firmas biológicas, que son signos de vida, en los exoplanetas en la mira del JWST.

Ahora, un equipo dirigido por Maggie Thompson, estudiante de posgrado en astronomía y astrofísica en UC Santa Cruz, ha presentado una guía actualizada para interpretar las detecciones de gas metano en exoplanetas, que pueden ser producidos por procesos vivos y abióticos.

“¡Este es un momento súper emocionante!” dijo Thomspon en un correo electrónico. “JWST va a revolucionar nuestra comprensión de los exoplanetas y nos permitirá comenzar a caracterizar las atmósferas de mundos rocosos y potencialmente habitables. Estoy muy emocionado de ver lo que descubre JWST y qué tipo de objetivos interesantes identifica que querremos seguir observando con futuros telescopios”.

Thompson y sus colegas señalan que “el metano es la única firma biológica que el telescopio espacial James Webb podría detectar fácilmente en las atmósferas terrestres”, por lo que es “imperativo comprender las firmas biológicas del metano para contextualizar estas próximas observaciones”, según un estudio publicado el lunes en ‘Proceedings of la Academia Nacional de Ciencias’.